Evolución de la Jirafa

La jirafa tiene una de las características evolutivas más extremas, su cuello. Este animal ha sido el estudio de muchos científicos, todos los cuales están tratando de descubrir por qué exactamente la jirafa evolucionó de esta forma. En este artículo te contaremos las diferentes teorías que existen al respecto.

Evolución y Antepasados de la Jirafa

La evolución que han tenido las jirafas desde sus primeros antepasados hasta los especímenes actuales es fascinante. ¿Qué animales comparten el código genético con ellos? ¿Su cuello era parte de un proceso evolutivo?

formas de evolucion de las jirafas

Aunque la jirafa, tal como la conocemos, es originaria de África, hace más de 20-25 millones de años sus antepasados también deambulaban por Europa y Asia. No hay muchos fósiles de ellos, pero cierta información ha permitido a los científicos encontrar algunas teorías sobre la evolución.

Estas antiguas jirafas parecían ciervos y eran mucho más cortas de lo que hoy conocemos, pero el debate científico se centra en cómo terminaron con los cuellos extremadamente largos de las jirafas de hoy.

Hay un par de teorías que resumen la mayoría de las ideas. Algunos creen que ocurrió lentamente, durante mucho tiempo, debido a los árboles en las áreas donde vivían, que al tratar de llegar a ellos las jirafas se hicieron más altas en el proceso.

Evolución de la Jirafa por Lamarck

Esta hipótesis, conocida como la Teoría de Lamarck, fue introducida a principios del siglo XIX. Dice que la comida en el suelo era escasa y que estos animales levantaban instintivamente el cuello lo más alto que podían para llegar a lo que había allí. Con el tiempo, el tamaño de esos cuellos fue más largo, lo que les proporcionó una adaptación que les permitió sobrevivir.

tipos de evolucion de la jirafa

La teoría del naturalista francés Jean-Baptiste Lamarck es el concepto de uso y desuso; es decir, una característica que es utilizada muy frecuentemente por un ser vivo, se desarrolla y fortalece gradualmente hasta que satisface la necesidad de la especie. Las partes del cuerpo que no se utilizan desaparecen por completo.

Evolución de la Jirafa por Charles Darwin

Por otro lado, Charles Darwin tenía otra teoría sobre la supervivencia del más fuerte. Él creía que algunas de las jirafas tenían una mutación genética que les permitía desarrollar cuellos más largos. Estos individuos eran capaces de comer más, y por lo tanto eran más fuertes.

Eso significa que esos machos eran los que se estaban reproduciendo y que el código genético fue transmitido a las siguientes generaciones. Los que no podían comer lo suficiente no eran lo suficientemente fuertes para aparearse con las hembras, y finalmente murieron sin tener descendencia.

Darwin explica que los individuos con características mejor adaptadas a su entorno tienen más probabilidades de sobrevivir y, por lo tanto, tales rasgos son hereditarios. También dijo que las especies que no pueden competir y adaptarse eventualmente se extinguen.

Sin embargo, no existe una explicación definitiva para los largos cuellos de las jirafas aceptada por la mayoría de los científicos. Ambas teorías, tienen puntos interesantes, pero también tienen detalles inconsistentes y no confirmados.

Otras teorías de la evolución de la Jirafa

Otros científicos como Elissa Cameron y Johan du Toit están de acuerdo con la hipótesis de que los cuellos de las jirafas son largos debido a su continuo alcance de árboles altos, especialmente debido a su preferencia por la acacia, cuyas hojas están en alturas que otros herbívoros no pueden alcanzar.

teorias sobre la evolucion de una jirafa

Sin embargo, investigadores como Robert Simmons y Lue Scheepers no están de acuerdo con esta idea. Afirman que, independientemente de si pasan por la estación seca o no, las jirafas se alimentan de arbustos más bajos, incluso si hay árboles altos en la misma zona.

Observaron que las hembras pasaban más tiempo alimentándose con el cuello en posición horizontal y que ambos sexos ingerían cantidades de alimento a un ritmo más rápido que cuando lo hacían en posición vertical.

La hipótesis de que las jirafas tienen el cuello largo debido a la escasez de alimentos a baja altura no es totalmente aceptada, por lo que el dilema aún no se ha explicado plenamente.

¿Por qué solo las Jirafas evolucionaron de esta forma?

Otra pregunta relacionada es ¿por qué sólo las jirafas desarrollaron esta característica cuando muchos otros animales en la zona también son herbívoros? Las teorías e hipótesis han surgido para explicar este tema, pero ninguna tiene la aceptación general de la comunidad científica.

Recientemente ha aparecido otra teoría que intenta explicar esta característica única de las jirafas y que se relaciona con el éxito de la reproducción, ya que las jirafas macho luchan por el derecho a aparearse con una hembra a través del cuello, por lo que las jirafas con los cuellos más fuertes tienen mejores posibilidades de reproducirse.